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사람머리 이식·유전자 편집…中 '공포의 인간실험' 왜 이어지나생물의학자들 "윤리적 딜레마...판도라 상자 열렸다"
허젠쿠이(賀建奎·34) 선전남방과기대학교 부교수가 주도한 ‘유전자 편집' 아기 실험이 알려지면서 충격과 우려를 야기하고 있다.(ANTHONY WALLACE/AFP/Getty Images)

중국에서 태어난 ‘유전자 편집' 아기가 전 세계에 충격과 우려를 야기했다. 인간의 도덕적 한계를 무시한 이 실험에 관해 ‘판도라의 상자를 열었다’고 지적하는 목소리가 국내외적으로 일어나고 있다.

지난 달 26일 중국 공산당 관영 매체 ‘인민망’은 “‘제2차 인간유전체교정 국제회의’가 개최되기 전날, 중국 선전(深圳) 출신 과학자 허젠쿠이(賀建奎·34)가 ‘유전자 편집을 거친 쌍둥이 여아 루루(露露)와 나나(娜娜)가 지난 11월 중국에서 태어났다’고 발표했다”고 보도했다. 보도가 이뤄진 직후 대내외적인 여론은 들끓기 시작했다.

이날 122명의 중국 과학자들은 ‘지식인’ 웨이보를 통해 “해당 유전자 편집 기술은 일찍이 존재했다”고 주장하며 “위험이 중대한 것에 비해 혁신은 없는 것과 마찬가지다. 윤리적인 딜레마 또한 결코 무시할 수 없으므로, 전 세계 생물의학 과학자들은 이 연구에 손을 대지 않아왔다. 하지만 이번 실험으로 인해 ‘판도라의 상자’가 열렸다”는 성명을 게재했다.

허젠쿠이 교수는 이번 실험에서 유전자 가위를 이용해 HIV 감염에 관여하는 ‘CCR5 유전자’를 제거한 것으로 알려졌지만, 외부에서는 이 결과가 내포한 잠재적인 위협을 깊게 우려하고 있다. ‘유전자 편집' 아기 실험으로 인해 다른 유전자가 손상될 수 있고, 예기치 못한 질병을 일으킬 수도 있으며, 후세에 돌이킬 수 없는 집단적 영향 또한 조성할 수 있기 때문이다.

46명의 변호사들은 “유전자 편집은 인체를 훼손할 수 있는 높은 위험성을 갖고 있다”며 허젠쿠이에 대해 입건을 호소했고, 전면적인 수사를 촉구했다.

하지만 28일 홍콩에서 열린 ‘제2차 인간유전체교정 국제회의’에 참석한 허젠쿠이는 의학적 돌파구를 발견한 자신의 업적에 자부심을 느낀다고 말했다. 이와 관련해 29일 진행된 마지막 회의에 참석한 과학자들은 공식 성명을 통해 허젠쿠이의 연구를 비판했으며, 인류 유전자뱅크를 향해 유전자 오염 및 불확실성의 피해를 가져오지 않도록 책임 있는 태도로 뒷수습을 해줄 것을 요구했다.

비판이 이어지자 유전자 편집 아기를 ‘역사적 돌파’라고 선전하던 중국 매체 또한 “기술은 죄가 없지만, 통제되지 않는 기술은 재앙을 가져올 수 있다”는 논평을 내보내기 시작했다. 당국은 곧이어 관련 부서의 과학연구 활동을 중단시켰고, 국가위생부를 상대로 허젠쿠이에 대해 조사를 진행할 것을 지시했다.

유전자 편집 문제에 대한 비판은 계속해서 이어지고 있다. 지난 11월 30일에는 미국 국가위생연구원, 일본의사회, 일본의학회 및 스위스 등이 일제히 성명을 발표해 해당 연구를 강력하게 비판했다.

인권변호사 셰옌이(謝燕益)는 본지와의 인터뷰에서 “아이의 유전자를 편집하는 실험은 ‘미친 짓’으로, 중국 내부의 권력이 뒤를 봐주지 않고서는 이러한 연구 실험이 불가능하다”고 말하며 “분명 내막이 있을 것이다. 지금의 이 사태는 기존의 여러 사회 문제와 더불어 국민의 인식 능력과 사회적 양심을 시험하고 있는 것”이라는 의견을 밝혔다.

셰옌이는 “도덕적 가치가 없는 기술은 재앙을 야기한다. 그렇기 때문에 인도주의적 입장이 우선적으로 필요하다”며 “진정한 과학자는 반드시 도덕적인 입장을 가져야 한다. 그렇지 않으면 악마를 대신해서 일을 하는 것과 마찬가지”라고 지적했다.

중국 공산당의 생명에 대한 멸시

최근 몇 년 동안 중국은 끊임없이 인류의 도덕적 한계를 무시하며 국제적 금기에 도전했고, 이제는 생명과학의 마지노선까지 무너뜨리려 하고 있다.

중국과학원은 올해 1월 24일 오후 베이징에서 기자회견을 열고 “원숭이 두 마리 ‘중중(中中)’과 ‘화화(華華)’를 복제하는 데 성공했으며, 심지어는 인간 복제에도 기술 장벽이 없다”고 발표했다.

작년 11월 이탈리아 신경학자 세르지오 카나베로는 “하얼빈의대 런샤오핑(任曉平) 신경외과 교수팀과 함께 진행한 세계 최초의 ‘사람머리 이식 수술’이 중국에서 성공적으로 이뤄졌다”고 발표했다.

각계에서는 이 ‘사람머리 이식수술’에 대해 각종 비판을 쏟아냈다. 세계신경외과연합회(WFNS)는 “이 같은 ‘인간머리이식 외과수술 모델’은 윤리적으로 용납할 수 없고, 과학적으로 의미가 없다”며 목소리를 높였다.

콜롬비아대학 정치학과의 리톈샤오(李天笑) 박사는 본지와의 인터뷰에서 “중국에서 이러한 일이 발생하는 경우는 드물지 않다. 중국 공산당이 도덕적인 원칙을 완전히 짓밟고 있기 때문이다. 그들은 무신론을 제창하고 신의 존재를 부정한다”고 지적하며 “반면 서양에서는 신이 인간을 만들었고, 신이 우리에게 몸을 준 것이라고 생각하며, 이로 인해 ‘사람은 유전자를 통해 인간의 구조를 바꿀 수 없다’는 인식이 깊게 뿌리박혀 있다”고 말했다.

리톈샤오 박사는 “중국 공산당은 정권을 잡을 때부터 신을 버렸고, 갖가지 방법을 동원해 국민들이 무신론을 옹호하게 했다”고 말하며 “이러한 환경에서 교육된 과학자, 연구자들은 과학적 성과와 명분, 그리고 돈을 얻기 위해 신이 인간에게 부여한 도덕규범을 무시한 채로 어떤 일이든 할 수 있다”고 주창했다.

그는 이러한 끔찍한 실험이 중국에서 계속 발생하는 것에는 또 다른 배경이 있다고 지적했다. 중국은 사실상 과학 기술을 통치에 이용하고 있다는 것이다. 이를테면 오늘날의 중국은 과학기술 분야에서 도출한 성과를 바탕으로 ‘우리는 세계적으로 선두를 달릴 수 있는 능력이 있다’는 것을 증명하고자 한다는 것이다.

이와 관련, 리톈샤오 박사는 “이러한 과학적 성과는 인류의 기본적인 도덕 원칙에 위배되는 것으로, 사실상 반인륜적 범죄와 다르지 않다”며 “이 사태는 중국 공산당이 파룬궁 수련자들을 대상으로 진행하고 있는 강제 장기적출 범죄와 같은 맥락을 가지고 있다. 두 행위 모두 생명을 멸시하는 것이고, 신이 인간을 위해 창조한 생명의 구조 및 그 생명이 필요로 하는 기본적인 요구를 멸시하는 것”이라고 밝혔다.

리톈샤오 박사는 “유전자 편집 아기는 중국의 그릇된 인식을 나타내는 실질적인 사례”라고 주장하며 “중국은 어떠한 도덕규범도 준수하지 않고, 사람의 머리를 다른 사람의 몸에 이식할 수 있다. 동시에 인체 유전자 조작 기술 또한 무분별하게 연구하면서, 도덕을 무시한 기술이 재앙을 초래할 수 있다는 사실을 세계에 알려주고 있다”고 주장했다.

뤄야(駱亞)·리신안(李新安) 기자  

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