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태국 ‘동굴의 기적’을 만든 그들은 누구인가
  • 김성일 기자
  • 승인 2018.07.14 17:26

어두운 동굴, 극한 환경 조건 속에 288시간의 생존! 음식이 없고, 산소는 고갈되고, 진흙투성이에 고립된 12명의 태국 소년과 코치가 무사히 구출됐다. 그들은 7월 2일 영국인 다이버가 발견하기 전까지 기적적으로 살아 있었다.

세계의 이목이 쏠린 가장 극적인 탐루앙 동굴 구조작업에서, 가장 먼저 자원해 위험한 임무를 수행한 사람은 영국인 다이버들이었다.

존 볼런텐(John Volanthen), 로버트 하퍼(Robert Harper), 리처드 스탠턴(Richard Stanton)은 수색 구조 작업에 참여한 최초의 외국인 지원자로서 세계 최고의 수중 스쿠버 전문가이다.

영국 스쿠버 디이빙 전문가 존 볼란텐이 탐루앙 동굴로 진입하고 있다. (Getty Images)

7월 2일 그들은 소년들을 찾기 위해 태국에서 가장 길고 복잡하며 위험한 동굴 중 하나인 탐루앙 동굴로 뛰어들었다.

그들은 소년들이 살아있다면, 동굴에서 약 2km 떨어진 바위 언덕 같은 곳으로 피했을 것으로 추측했다. 그러나 구조 장비를 좁은 동굴로 가져가는 데는 많은 어려움이 있었다. 볼란텐과 스탠턴은 다이버들이 좁고 제한된 지역으로 들어갈 수 있도록 암석 절벽에 케이블을 연결했다.

잠수부가 400m 정도 다이빙을 마칠 때까지도 소년들의 흔적을 보지 못했다. 볼란텐이 케이블 헤드 수리를 위해 물 위로 나왔을 때다. 놀랍게도 물표면을 비추는 손전등 아래에 소년들이 벼랑 위에서 조용히 명상하는 모습이 보였다!

소년들을 발견한 지 불과 몇 시간 후, 태국과 세계의 모든 소셜 네트워크와 모든 미디어가 '13명의 생존자'라는 문구를 폭발적으로 보도했다.

볼란텐은 그를 만나고 싶어 하는 12명 소년의 친척 뿐만 아니라 미디어의 초점이 됐다. 그는 그들을 피해서 언론에 간단히 말했다 "나는 이것이 우리가 해야 하는 사명이라고 믿는다. 아이들과 코치는 무사히 ​​동굴에 있다."

소년들을 발견하고 몇 시간 후, 태국 네이비실은 동굴에서 소년과 첫 사진을 공유했다. 상황이 매우 긴박함에도 아둘 샘(14)은 사람들에게 괜찮다고 손을 흔들어 인사했다.

11세에서 16세 사이의 소년과 25세의 코치는 동굴에 들어가기 전에 거리에서 산 간단한 간식으로 10일 동안 어떻게 생존했을까?

소년들이 바위 위에서 명상하는 모습 (Twitter)

볼란텐이 바위 위에서 명상하는 소년들을 처음 보았을 때 그들은 어둡고 습기 찬 환경에서도 평온하고 차분했고 예상 밖으로 건강해 보였다.

코치는 어려서 불교 사원에서 10년 이상 명상을 한 수련자 출신 칸타윙이다. 10살에 고아가 된 그는 대부분의 주민이 유행성 독감으로 죽은 후 가족 중 유일한 생존자였다.

칸타웡은 어두운 동굴 환경에서 장기간 구조를 기다리기 위해 소년들이 에너지를 보전하고 간단한 음식으로 생명을 유지할 수 있도록 명상을 가르쳤다. 명상은 호흡을 늦추며 산소 소모량을 40%까지 줄이고 에너지 소비를 크게 줄인다. 이로 인해 소년들은 충분한 양의 음식 없이 거의 10일 동안 생존했다. 또 칸타웡은 동굴 안의 진흙탕 물에 감염되지 않게 하려고 아이들에게 동굴 벽의 물방울을 마시도록 했다. 아이들은 코치의 ‘사랑과 보살핌’으로 불안과 두려움을 극복하고 있었다.

연구진은 대기 중 산소 농도가 평균 21.6%에 비해 동굴 안은 15%밖에 되지 않는다고 보고했다. 15%는 최소한의 생명을 유지하는 수치이다. 갇혀있는 지역의 산소는 급속히 떨어졌다. 동굴의 산소 부족은 구조 팀이 동굴에서 13명을 신속히 데리고 나와야 하는 주요 이유였다.

동굴에서 칸타웡은 바깥세상에 메시지를 보냈고 12명의 부모에게 사과했다. 그러나 아무도 칸타웡을 비난하지 않았다. 그에게 마지막까지 아이들을 잘 지켜달라고 부탁하며 격려했다.

칠레의 2011년 광산 붕괴사고에서 69일을 보냈던 오마 레이가다스(Oma Reygadas)는 지하에 고립된 33명의 사람에게 신앙과 기도가 매우 중요했다고 말했다.  그는 소년들을 구하기 위해 구조팀을 따라갔고 13명 태국인의 의지에 감탄했다.

한 소년의 어머니도 칸타웡의 불교 신앙이 팀의 분위기를 불어 넣은 것에 의심의 여지가 없다고 말했다. "인생을 경험한 어른들조차도 울어야 했다. 그러나 아이들은 그렇지 않았다. 아무도 울거나 불평하지 않았다. 대단하다! "

이 불가능한 임무는 6개 국가에서 50명의 잠수부를 포함해 90명의 ​​베테랑 다이버가 참여했다. 영국, 호주, 프랑스, ​​특히 미국 공군은 17명의 수색 및 구조 요원을 파견했다.

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