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과학으로 밝혀진 명상의 이로움
  • 백경희 기자
  • 승인 2018.03.23 13:31

사진=Yoann Boyer/Unsplash

생각을 집중하고 마음을 다스릴 때 얻을 수 있는 이점이 많음을 알게 되면 삶의 방향을 바꾸기 위해 명상을 하는 사람이 더 많이 늘어날 것이다. 습관적으로 행하는 이 과정은 상황 인식을 높이고 스트레스를 줄이며 집중력과 자제력을 높일 수 있다.

명상에서 오는 건강상의 이점을 살펴보자.

1. 스트레스 감소

명상을 시도하는 이유 중 가장 일반적인 것이 바로 ‘스트레스 감소’이다 정신적, 육체적 스트레스는 스트레스 호르몬인 코르티솔과 염증 유발 물질인 사이토카인(cytokines)을 증가시킬 수 있다. 이런 물질은 수면을 방해하고 우울증과 불안을 조장하며 혈압을 높이고 피로하게 하고 사고를 흐리게 할 수 있다.

8주간의 연구에서, ‘마음 다스림’이라는 명상을 통해 스트레스로 인한 염증 반응이 감소한 것으로 나타났다. 성인 1300여 명을 대상으로 한 또 다른 연구에서는 명상으로 스트레스가 감소하고 과민성 대장증후군 및 외상 후 스트레스 장애와 같은 관련 증상들이 줄어들 수 있음을 확인했다.

2. 불안 통제

스트레스가 적으면 불안 증상이 줄어든다. 연구를 통해, 명상은 공포증, 불안, 편집증, 강박증, 공황장애를 포함한 불안장애 증상을 감소시키는 데 도움이 된다는 것을 발견했다.

3. 정서적 건강 증진

명상은 자신의 이미지를 향상하고 삶에 대한 긍정적인 태도를 끌어낼 수 있다. 여러 연구에 따르면, 명상으로 사이토카인(염증유발인자)이 감소해 기분이 좋아지고 우울증이 사라질 수 있다.

4. 자아 인식 능력 향상

명상에서의 자아 탐구는 자신에 대해 더 깊이 이해함으로써 자아를 최상의 상태로 성장하도록 도와주고 주변 사람들과의 관계를 발전시키는 데도 도움이 된다.

유방암에 맞서 싸우는 21명의 여성을 대상으로 한 연구에 따르면, 태극권 프로그램에 참여한 사람은 참여하지 않은 사람보다 자부심이 더 많이 향상되었다. 다른 연구에서는 명상 프로그램을 경험한 40명의 중년 그룹은 경험하지 않은 그룹보다 외로움에 대한 감정이 훨씬 감소한 것으로 나타났다.

5. 집중력 강화

명상은 집중력 강도를 강화하고 지구력을 향상하는 데 도움이 된다. 연구는 8주간 명상에 참가한 자들의 능력과 집중력이 그 전보다 향상됐음을 보여주었다. 정기적으로 명상을 한 근로자가 더 오래 일에 집중한다는 연구 결과도 있다.

6. 중독 극복

명상을 통한 정신적 훈련은 자제력을 높여 습관성 행동에 대한 의존성을 깨는 데 도움이 될 수 있다.

연구에 따르면 명상은 의지력을 높이며, 감정과 충동을 조절하는 데 도움이 될 수 있다. 실제 명상 훈련을 한 알코올 중독자들이 그들의 갈망과 스트레스를 통제하는 데 도움이 됐음을 발견했다.

또한, 명상은 음식에 대한 욕망을 통제하는 데 도움이 될 수 있다. 명상이 음식에 대한 감정적 욕구와 폭식을 줄이는 데 도움이 된다는 연구 사례는 14건이나 있다.

7. 수면 개선

불면증으로 이어지는 생각, 들뜬 마음을 제어하거나 방향을 전환하고 싶을 때 명상을 하면 긴장을 풀 수 있고 평화로운 상태에 놓임으로써 깊은 수면에 들 수 있다.

8. 통증 완화

고통에 대한 인식은 마음 상태와 관련이 있는데, 스트레스가 많은 상태에서 상승할 수 있다.

한 연구에서는 참가자가 고통스러운 자극을 경험할 때 뇌 활동을 관찰하기 위해 MRI 기술을 사용했다. 실험 대상자는 모두 환자로, 4일간 명상 훈련을 받은 A그룹과 그렇지 못한 B그룹을 나누었다.

연구 결과, A그룹은 통증을 조절하는 것으로 알려진 뇌 센터에서 활동이 증가했고 통증에 대처할 수 있는 능력이 더 향상되됐으며 통증 감각은 감소했다.

다른 연구에서는 3515명에게 지속적인 명상을 하게 했더니 만성적 혹은 간헐적인 통증이 감소하는 효과가 나타났다.

9. 혈압 낮추기

명상은 또한 심장에 대한 부담을 줄임으로써 신체 건강을 향상할 수 있다. 나이듦에 따라 고혈압으로 심장 기능과 혈액 순환이 어려워지면 심장 마비 및 뇌졸중 위험도 높아질 수 있다.

996명을 대상으로 한 연구에서, ‘침묵 진언(silent mantra)’에 집중하여 반복 명상을 하면 혈압을 평균 5 정도 떨어지는 것을 발견했다. 다른 종류의 명상도 비슷한 혈압 개선 효과를 나타냈다.

 

명상은 자유롭고 유연하게 할 수 있다. 다양한 형태의 명상이 있지만, 대부분은 전문 장비나 공간이 필요치 않고, 매일 약간의 시간을 내어 훈련을 하면 된다. 명상을 시작하려면 형식에서 벗어나 당신이 원하는 유형을, 당신에게 맞게 선택하라.

만약 당신이 여건이 허락되고 시간이 있으면, 수업 과정에 참여하는 것을 고려해보라. 명상 공동체에 참여함으로써 성공 가능성을 높일 수 있다.

백경희 기자  

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